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男出家众可以 七进七出,女众不行?
来源:佛学初探 作者:圣严法师

问:虽然佛陀强调众生平等,可是为什么在佛教的制度里,男众出家可以“七进七出”,女众出家却只有一次的机会?

答:佛教从释迦牟尼佛时代到涅盘后的一百多年间,称为原始佛教或根本佛教,后来则进入小乘佛教,也就是部派佛教时代。

在释迦牟尼佛的时代,佛教只在恒河的中游流传,并没有传得很远。进入部派佛教以后,佛教渐渐传布到印度各地,在偏远的地方由于风俗环境与印度中土不同,所以在戒律方面就会有一些出入,在风俗习惯上也会有所不同。

部派佛教时代,据说有二十多个部派,也就是有二十多个宗派,这些宗派都不在同一个区域。原则上,每一个宗派都有他们自己流传下来的戒律,二十个宗派就有二十种戒律,虽然原始的戒律是同一部,但分布到不同地方之后,因为各地使用的语言不同,在不同的环境传抄之下,渐渐演变成了当地部派的戒律。

后来传到中国的有五个部派的戒律,其中一种便提到男女众出家的问题,说明男众出家可以有七次还俗的机会,也就是六次还俗后还可以第七次出家,女众则只能出家一次,如果还俗就不能再回到僧团。但这仅是一个部派的说法,并不是每一个部派的戒律都这样规定。我不知道在原始佛教的时代,有没有男女众出家条件不同的规定。

在释迦牟尼佛的时代,戒律会因人、因时、因事而修正改变,经过不断地修正,甚至到释迦牟尼佛即将涅盘时,戒律还在改变。这是因为视当时的状况,某条戒律需要改变时就修正,所以,直到释迦牟尼佛涅盘之后,戒律还没有修订完成。

然而,释迦牟尼佛涅盘以后,没有人敢代为修订戒律。因为戒律不是大家共同讨论制定的法令,而是释迦牟尼佛制定的,所以只有继续传看经典。因此,虽然只有一个部派这样规定,但我们确实看到了这条戒律,于是便遵守下来了。

至于为什么会有这样一条规定?很可能是在某个时空环境里,女性的地位特别低,而且很容易出家,而男性因为地位高,要出家不是那么容易。那个部派如此规定的原因,或许是当时的女性虽然受到压迫,但也受到保护,如果女性能来来回回的出家七次,那僧团里的女众就太多了。戒律里规定,男众有权、有义务保护女性出家众,如果女性太多,还要男众去保护她们,比例上就会照顾不来。

因为男性出家的少,所以要鼓励他们出家,还俗了以后可以再出家。如果不让他们再出家,男性出家众会愈来愈少,女性出家众就没有人保护了!在我的认知上,这个规定是这样形成的。所以,我们看到任何事情,不要先强调公平或不公平,而应追究当时的社会背景和它形成的原因。

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