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如何理解“不敢为天下先”
来源:张剑伟 作者:

老子《道德经》第六十七章,原文是:“我有三宝,持而保之:一曰慈,二曰俭,三曰不敢为天下先。……不敢为天下先,故能成器长。”其意是,我有仁慈、俭啬、不敢在天下争先三大囧琺宝。因不居前争先所以才成为众人拥戴的官长。

韩非在《韩非子·解老》篇中对老子的“不敢为天下先”进行了诠释:“议于大庭而后言,则立权议之士知之矣。故欲成方圆而随其规矩,则万事之功形矣。而万物莫不有规矩,议言之士计会规矩也。圣人尽随万物之规矩,故曰‘不敢为天下先’。”韩非更多是从议事决策程序方面来解读“不敢为天下先”,并没有彰显其根本意义或全部意义。赵朴初读《韩非子》时写过一句诗:“不为天下先,功成可盖世”。而河上公的“执谦退,不为倡始也”、王弼的“唯后外其身,为物所归,然后乃能立,成器为天下利,为物之长也”等注解补充了韩非的解释并使之逐步接近老子的原意。

笔者认为,老子的“不敢为天下先”,体现了老子的“无为”思想。老子认为,为政者应像水一样,“善利万物而不争,处众人之所恶”,水虽柔弱,但“柔弱胜刚强”,“攻坚强者莫之能胜,以其无以易之”;水虽处下,但“以其善下之”而“能为百谷王”。由“道”的属性派生出来的诸如谦虚、守弱、处下、不争等“德性”内容均属于“不敢为天下先”的范畴。

汉代将军冯异“不争先”得人心

汉代有位叫冯异的将军,为人谦让,从不居功自傲。光武帝刘秀手下将领有时在一起互相争功,而冯异则独自待在树下,从不参与,从而得了“大树将军”的美名。“非交战受敌,常行诸营之后”,而一旦与敌人交战,他则总是冲在最前面,因而深受将士的爱戴。每逢军队重组时,将士们皆言:“愿属大树将军”。光武帝对冯异十分敬重,有一次特意把站在后面的冯异拉到诸位公卿前面说:是冯异“为吾披荆棘,定关中”。后来,冯异被分封为征西大将军、阳夏侯。冯异做官做人的成功正是得益于他的“不为天下先”。

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